La reducción de daños es mejor que la prohibición

La lucha contra el tabaquismo ha ido demasiado lejos: la reducción de daños es mejor que la prohibición
Foto: Thomas Brown

La guerra desinformada de Estados Unidos contra el vapeo fortalece a las compañías tabacaleras, aumenta el crimen y daña la salud pública.

Después de décadas de disminución de las tasas de tabaquismo en todas las edades, estas están aumentando nuevamente desde el año pasado. Una combinación de vida encerrada y de noticias inexplicablemente hostiles a alternativas más seguras ha hecho que los estadounidenses vuelvan a consumir cigarrillos. 

Para salvar vidas, los activistas antitabaco deben dar un paso atrás y mirar hacia la reducción de daños en lugar de la prohibición. La retórica hiperbólica que ataca a los cigarrillos electrónicos no defiende la salud pública; está causando daño público.

Las compañías de tabaco perdieron más dinero de lo habitual en 2019. Habían estado perdiendo dinero y clientes durante décadas, pero ese año la tendencia se aceleró. Altria, una de las compañías tabacaleras más grandes del mundo (solo su marca Marlboro capta más del 40% del mercado de Estados Unidos), esperaba que los volúmenes de ventas se redujeran en un promedio histórico de 3 a 4% entre 2018 y 2019. La cifra real osciló entre el 8,8 y el 9,7%.

Según el Financial Times, Billy Gifford, director financiero de Altria, dijo en una conferencia en 2020 que la disminución del volumen en las ventas de tabaco se había acelerado en 2019 “fuera del rango histórico del 3 al 4%”. La compañía esperaba que los volúmenes cayeran a una tasa anual promedio de 4 a 5% durante los próximos cinco años “a medida que los fumadores adultos continuaran explorando categorías alternativas de tabaco”.

Al hablar de “categorías alternativas de tabaco”, Altria se refería en gran parte a los cigarrillos electrónicos. Las investigaciones en varios estados de EE. UU. y en varios países respaldan firmemente esta conclusión. Las personas de todas las edades están optando por cambiar los cigarrillos regulares por cigarrillos electrónicos.

Vapear es una herramienta eficaz para dejar de fumar

Los cigarrillos electrónicos son tan efectivos para destetar a los fumadores del tabaco tradicional que el Servicio Nacional de Salud del Reino Unido instruye a los médicos para que alienten a sus pacientes fumadores a que se cambien a vaporizadores. A los fumadores que quieran dejar de fumar se les puede recetar y luego comprar un cigarrillo electrónico en el mismo hospital. 

El sitio web del NHS declara explícitamente:

Muchas personas encuentran que los cigarrillos electrónicos, también conocidos como vaporizadores, son útiles para dejar de fumar. Los cigarrillos electrónicos no están completamente libres de riesgos, pero tienen una pequeña fracción del riesgo de los cigarrillos. Dejar de fumar con un cigarrillo electrónico es particularmente efectivo cuando se combina con el apoyo personal de expertos“.

Los métodos tradicionales para dejar de fumar están muy por debajo del 10% de éxito. Según el European Respiratory Journal, desde los programas grupales hasta el parche, pasando por los medicamentos y el chicle de nicotina, menos de una de cada diez personas que los usa dejará de fumar. Varios estudios sugieren que los vapeadores pueden ver tasas de abandono exitosas de hasta el 50%. 

Según CathLab Digest, los fumadores tienen el doble de probabilidades de dejar de fumar si usan vaporizadores que si no lo hacen. JAMA Internal Medicine informa que “el uso diario de cigarrillos electrónicos parece ser útil para iniciar el abandono del hábito de fumar entre las personas que tienen la intención de dejar el tabaco”. La revista Addictive Behaviors publicó un estudio que afirmaba que “los usuarios diarios de cigarrillos electrónicos tenían 3 veces más probabilidades de dejar de fumar que los que nunca lo hacían”.

La evidencia es abrumadora: menos personas fuman en gran parte porque en su lugar vapean.

Al menos, ese fue el caso en 2019. El año pasado, las empresas tabacaleras fueron mucho más prósperas de lo esperado. En 2020, un bloqueo económico, un gobierno miope y unos medios de comunicación extremadamente incompetentes hicieron que muchas personas volvieran a fumar.

Una tendencia invertida

La acelerada disminución de las ventas de tabaco se ha detenido al mismo tiempo que el Wall Street Journal informa que Altria ahora proyecta más o menos un regreso a los números previos al vapeo. Parece que poner a una población estresada bajo arresto domiciliario sin nada que hacer y sin ningún lugar adonde ir, y luego dificultarles la compra de vaporizadores, la devuelve al tabaquismo. 

A fines de mayo, la revista Nicotine and Tobacco Research publicó un estudio en cinco países, incluido Estados Unidos, que concluyó que el uso de nicotina aumentó en todos los ámbitos durante la cuarentena. Además, como explicó el Sr. Gilford en una llamada de ganancias de Altria en junio: “menos compromisos sociales permiten más ocasiones de consumo de tabaco”.

Sin embargo, las buenas noticias de la industria tabacalera comenzaron antes de la pandemia. En febrero pasado, la Administración de Alimentos y Medicamentos, tratando de detener el vapeo de los jóvenes, prohibió la venta de ciertos sabores de líquidos de vapeo, una medida que siguieron muchos estados. 

Los funcionarios de salud estatales y federales han advertido repetidamente que los sabores dulces y afrutados son especialmente atractivos para los jóvenes. Incluso si estas prohibiciones no estimularon de manera predecible el mercado negro y criminalizaron a personas inocentes, un hecho admitido incluso por el Grupo de Trabajo del Tabaco de Massachusetts es que ignoraron la asombrosa cantidad de evidencia de que a los adultos también les gustan los vaporizadores de sabores.

La encuesta más grande jamás realizada sobre el uso de sabores de cigarrillos electrónicos por vapeadores adultos informa que “el uso regular de múltiples sabores de líquidos electrónicos se asoció con probabilidades significativamente más altas de haber dejado de fumar, siendo las frutas y los sabores dulces las opciones más populares entre los vapeadores desde hace mucho tiempo, (…) lo que podría explicar por qué, después de que la FDA detuvo la venta de esos sabores de vapeo, los ejecutivos de Altria registraron un número significativo de vapeadores adultos que volvieron a fumar. “Ese consumidor se enfrentó a opciones”, dijo Gifford. “Benefició a toda la categoría de cigarrillos”.

A raíz del aumento de los impuestos sobre los productos de vapeo en todo Estados Unidos el año pasado, el Journal of Risk and Uncertainty descubrió que “las tasas impositivas más altas sobre los cigarrillos electrónicos aumentan el uso tradicional de cigarrillos y reducen el uso de cigarrillos electrónicos”. Los estados que intentan imponer impuestos a los vapeadores para que dejen de fumar los convirtieron en fumadores, lo que aumentó las ventas.

En una columna del 30 de junio titulada sin rodeos “Compre acciones de Altria porque los estadounidenses están fumando cigarrillos nuevamente“, Barron’s informó que las acciones de tabaco son más fuertes de lo que han sido durante muchos años, mientras que los “mercados emergentes”, como los cigarrillos electrónicos, “son más débiles de lo que han sido nunca antes”. 

Y, según el analista de Citigroup Adam Spielman, “en los últimos dos años, los inversores estaban preocupados de que la industria de los cigarrillos estuviera siendo interrumpida por el vapor. Actualmente, sin embargo, las ventas de cigarrillos electrónicos están aproximadamente un 25% por debajo del pico del año pasado.

Como decía la semana pasada un titular del Wall Street Journal: “durante la COVID-19, la gente volvió a fumar”. El aspecto más perverso, según ese artículo, es que muchos exfumadores volvieron a fumar durante 2020, en gran parte por preocupaciones de salud sobre los cigarrillos electrónicos.

La mala prensa daña

El declive del vapeo se puede atribuir en gran parte a una tonelada de prensa negativa en los últimos años. Michelle Minton, asesora principal de políticas en el Competitive Enterprise Institute que se especializa en la reducción del daño del tabaco, ha estado cubriendo la política del tabaco durante más de una década y dice que la cobertura de noticias sobre vapeo ha sido especialmente penosa. “El periodismo científico es casi universalmente terrible”, dijo por Skype, “pero los reportajes sobre vapeo son particularmente malos”.

Para agravar los malos titulares está el hecho de que, incluso después de que se corrige el registro o, como es más probable, la prensa se olvida del tema y sigue adelante, la actitud del público no cambia. “Los titulares contradictorios”, advierte Minton, “conducen inevitablemente a titulares no corregidos y a un público mal informado”. 

Cuando la prensa nacional, por ejemplo, pasó gran parte de 2019 desinformando repetidamente al público sobre lo que estaba matando a algunos usuarios de cigarrillos electrónicos, nunca corrigieron los hechos. Cuando un importante estudio citado en docenas de importantes medios de comunicación se retracta de su principal afirmación que sugiere falsamente que los vaporizadores causan ataques cardíacos, ninguno de esos mismos medios informó al respecto. 

Por supuesto, el público piensa incorrectamente que los vaporizadores son de alguna manera el mismo equivalente peligroso a los cigarrillos combustibles. Los periodistas se han pasado los últimos años diciéndoles exactamente eso. Al diablo con los hechos.

Para ser claros, no hay evidencia que lleve a una persona honesta a concluir que los cigarrillos electrónicos son tan peligrosos como los cigarrillos tradicionales. Una breve lista de las organizaciones que financian y las publicaciones que muestran investigaciones clínicas que confirman esto incluye a: Cancer Research UKRoyal College of General Practitioners de Gran Bretaña, British Medical AssociationBritish Lung Foundation, el Ministerio de Salud de Nueva Zelanda, las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina de Estados Unidos, la Asociación Estadounidense de Médicos de Salud Pública, el Colegio Real de Médicos de Australia, la Academia Nacional de Farmacia de Francia y el Instituto Federal Alemán de Evaluación de Riesgos.

Para ser igualmente claro, todos los casos de muertes “relacionadas” con el vapeo que había escuchado o leído en 2019, todos y cada uno de ellos, fueron causados ​​por el uso ilegal o la manipulación de los cigarrillos electrónicos y los líquidos que contienen. Los CDC y el New England Journal of Medicine, aunque no descarta la posibilidad de que “algo más” pueda haber contribuido, parece estar de acuerdo en un punto. No hay un solo caso documentado de una persona que muera por usar un cigarrillo electrónico como el fabricante pretendía que se usara. En todas y cada una de las muertes por vapeo altamente publicitadas que la prensa cubrió sin aliento en 2019, las muertes fueron causadas por modificaciones del dispositivo de vapeo o del líquido utilizado en su interior [THC del mercado ilegal, no nicotina]; ninguna de las muertes se remonta al uso legal y responsable de los productos como lo pretendía el diseñador.

La retórica de los grupos de control del tabaco también se ha vuelto cada vez más desquiciada últimamente. Y con pocas excepciones, la prensa repite sin crítica la retórica. Esto no es nuevo, ha estado sucediendo durante décadas. En nuestro celo nacional por reducir el tabaquismo y eliminar por completo el consumo de tabaco entre los jóvenes, hemos sido suaves con los hechos y duros con la tolerancia cero.

Sin fumar y sin hechos

Cuando la Organización Mundial de la Salud hace afirmaciones demostrablemente ridículas sobre el tabaquismo, repetidas por el cirujano general de Estados Unidos y muchos otros, como “no existe un nivel seguro de exposición al humo de tabaco ajeno”, el mundo les permite salirse con la suya. Ninguno de los innumerables presentadores de televisión y reporteros de periódicos de todo el mundo, nadie cuyo trabajo es hacer preguntas, se detuvo para preguntar: “Espera, ¿no hay niveles seguros de uranio? ¿Cómo es posible que el tabaco sea más peligroso que el cianuro?”. Después de todo, incluso si la frase en sí no se parece a la realidad, estamos tratando de que la gente deje de fumar. La hipérbole para la salud pública está bien.

Desafortunadamente, esta retórica ilógica presenta ahora un problema grave para los defensores de la salud pública. Cualesquiera que sean los riesgos para la salud a largo plazo que puedan representar los cigarrillos electrónicos, no son, literalmente no pueden ser, tan peligrosos como los cigarrillos combustibles. 

Una lista extremadamente abreviada de las más de 7.000 sustancias químicas peligrosas que se encuentran comúnmente en el humo del tabaco pero que están completamente ausentes en el vapor de los cigarrillos electrónicos incluye alquitrán, monóxido de carbono, óxido de nitrógeno, cianuro de hidrógeno, amoníaco y uranio.

Si bien decir que los cigarrillos electrónicos son saludables sería inexacto, sugerir que de todos modos son equivalentes a los peligros que plantea el tabaquismo tradicional no solo es inexacto, sino peligrosamente incorrecto. Las comparaciones negativas entre vapear y fumar exigen que se tomen en serio muchas pruebas.

Un artículo publicado a finales de 2020 en Mayo Clinic Proceedings no llegó a respaldar los cigarrillos electrónicos como el método viable para dejar de fumar, pero sugirió activamente que las fuerzas antitabaco deberían estudiar la “reducción de daños”, en lugar de la prohibición. El mes pasado, en Medicina Preventiva, otro artículo de investigación concluyó inequívocamente que el declive en las personas “del tabaquismo se aceleró una vez que los cigarrillos electrónicos ingresaron al mercado”.

La Academia Nacional de Ciencias, Ingeniería y Medicina publicó en 2018 un informe de más de 600 páginas que concluía que los vaporizadores “probablemente sean mucho menos dañinos que los cigarrillos convencionales”, “que el riesgo y la gravedad de la dependencia es menor para los cigarrillos electrónicos que para los cigarrillos convencionales”, y que “cuando los fumadores adultos los utilizan para dejar de fumar, ofrecen la oportunidad de reducir las enfermedades relacionadas con el tabaquismo”.

La mayoría de los escenarios dan como resultado que millones de personas dejen de fumar debido al vapeo. En promedio, las personas que dejan de fumar inducidas por el vapeo ganan entre 1,2 y 2 años más de vida en comparación con los fumadores que dejan de fumar sin vapear (Revista de investigación sobre nicotina y tabaco de la Universidad de Oxford, agosto de 2020).

Pero a raíz de años de cobertura de prensa escéptica y caritativa inmerecida sobre los daños reales de los cigarrillos electrónicos, las campañas de salud pública cuestionadas por los hechos han fomentado la toma de decisiones erróneas en todos los niveles. 

El Servicio Postal de los Estados Unidos ahora prohíbe el envío de productos de vapeo. Muchos estados de todo el país y muchos países de todo el mundo están aumentando la edad de compra de vaporizadores, aumentando los impuestos sobre los productos de vapeo, prohibiendo ciertos sabores y, en general, garantizando que más de sus ciudadanos fumadores mueran por una actividad que están tratando de abandonar.

Los cigarrillos electrónicos no son buenos para ti. Para cualquier persona que no esté usando una sustancia química altamente adictiva como la nicotina es recomendable que nunca comience, y cualquier persona que lo esté haciendo debería dejar de hacerlo. Pero es fundamentalmente deshonesto sugerir que vapear es tan malo como fumar. 

Cualquiera que esté realmente preocupado por la vida de los fumadores debería estar extasiado de que un producto que el gobierno británico llama 95% más seguro que los cigarrillos esté disponible para ayudarlos a dejar de fumar. La pregunta no es si los vaporizadores son completamente seguros o no; la pregunta es si son más seguros que los cigarrillos. Y lo son. Demostrablemente.

Fumar tabaco sigue siendo el predictor más eficaz de resultados de salud negativos en el futuro. Los defensores de la salud pública deberían adoptar cualquier producto con un historial tan bueno de lograr que los fumadores dejen de fumar. ¿Sería mejor si los fumadores no sustituyeran una adicción por otra, incluso una menos dañina? Por supuesto. Pero rechazar los cigarrillos electrónicos simplemente beneficia a los cigarrillos reales. 

Las prohibiciones de sabores del vaporizador hacen que los fumadores vuelvan a consumir cigarrillos. Los repentinos y dramáticos aumentos de impuestos sobre los vaporizadores hacen que más personas compren tabaco. Prohibir las tiendas y las ventas en línea de vaporizadores significa que más personas fumen. Hacer que a las personas les resulte más difícil vapear las anima a volver a fumar.

Con demasiada frecuencia, lo perfecto es enemigo de lo bueno: atacar el vapeo significa defender el tabaquismo.

Publicación original: Anti-smoking has gone too far: Harm reduction is better than prohibition


Este artículo fue traducido y adaptado al español por el equipo de Vaping Today. Si encuentra algún error, inconsistencia o tiene información que pueda complementar el texto, comuníquese utilizando el formulario de contacto o por correo electrónico a redaccion@thevapingtoday.com.

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